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Tipos de madera que se utilizan para fabricar BARRICAS DE WHISKY. ¿Por qué el ROBLE es la principal?

Continuando con la serie sobre las barricas y su importancia en el whisky, en este artículo voy a contarles sobre los tipos de madera que se suelen utilizar en la fabricación de barricas de whisky y por qué el roble es la más utilizada. Qué hace que la madera de roble sea tan especial?

De este tema ya he hablado en un programa de Tito Late Night.

Para fabricar barricas se han utilizado diferentes tipos de maderas, como: palma, pino, haya, cerezo, castaño, fresno, acacia, abeto y roble, entre otras. Hoy en día para la fabricación de barricas para añejar bebidas alcohólicas como vino, ron, whisky o jerez, se utiliza principalmente la madera de roble. También existen tonelerías y empresas que se encuentran experimentando con otras maderas para añejamientos cortos.

¿Qué es el roble?

Roble es una forma genérica de referirse a algunas especies de árboles del género Quercus de la familia de las fagáceas. Sin embargo, dentro del género Quercus podemos encontrar entre 400 y 600 especies diferentes, entre las que se encuentran el roble, la encina y el alcornoque.

Es un árbol de muy lento crecimiento y cuando las condiciones son propicias puede alcanzar los 40 metros de altura y los 3 metros de diámetro. Dependiendo del tipo de roble, el árbol puede alcanzar su punto de talado entre los 40 y los 100 años, pero, aunque crece hasta los 200 años, puede continuar viviendo hasta más de 600 años.

Su fruto es la bellota y lo podemos encontrar en Europa, Norteamérica, Japón, Turquía, norte de África y Asia menor.

El roble se utiliza en diferentes industrias como ser:

  • Tonelería: Fabricación de diferentes tipos de barricas
  • Muebles: Tanto de interior como de exterior.
  • Empachados: Chapas decorativas y tableros.
  • Carpintería: En la construcción, torneado de diferentes figuras para decorar, utensilios.
  • Construcción: Vigas de madera, puertas, ventanas, zócalos, molduras, ventanas, cercos, escaleras y más.
  • Pisos: Machimbrados y parquets.
  • Fabricación de barcos

¿Por qué el roble es la madera de elección?

La madera de roble presenta distintas propiedades que la convierten en una madera idónea para el añejamiento de las diferentes bebidas alcohólicas destiladas o fermentadas. Entre estas propiedades diferenciales encontramos:

Dureza: Tiene una alta dureza que la convierte en una madera muy resistente, de tal manera que, al trabajarla con calor y humedad, se torna flexible sin romperse. Esto permite otorgarle la forma curva necesaria para armar una barrica.

Grano o anillo de crecimiento: Es grueso y compacto, por lo que evita las fugas o filtraciones del líquido que va a contener la barrica.

Permeabilidad o Porosidad: La permeabilidad de la manera permite el intercambio gaseoso del líquido con el medio ambiente. Esta porosidad está dada por el tamaño del grano más fino, el cual permite mayor ingreso de oxígeno produciendo lo que se conoce como microoxigenación.

Aceites naturales y otras sustancias: El roble es una madera muy rica en aceites naturales, como la lignina o vainillinas, celulosa, hemicelulosa, taninos y lactonas. Estas y otras sustancias, son las que le otorgan las notas a los líquidos que maduran en el interior de las barricas.

Principales tipos de roble utilizados para las barricas de whisky

Quercus alba – Roble Blanco Americano

Quercus alba - Roble Blanco Americano

Es un árbol originario de la costa este de Norteamérica, pero desde hace más de 100 años que también se lo cultiva en Europa. Es de crecimiento muy rápido, con troncos altos y rectos que brindan una madera de excelente calidad. Tiene un grano muy grueso por lo que no es tan poroso como otras maderas de roble.

Su alto contenido de vainillinas hace que sea una madera muy usada para el añejamiento de whisky. En la actualidad más del 90% del whisky mundial se añeja en barricas fabricadas con esta madera.

Se comenzó a utilizar en forma masiva a finales de la segunda guerra mundial cuando, por ley, se estableció que el whisky americano debía almacenarse en barricas de roble sin uso. Esto trajo como resultado un gran sobrante de barricas usadas. Es por eso que las destilerías escocesas e irlandesas comenzaron a utilizar estas barricas que previamente habían contenido whisky americano (principalmente bourbon) para añejar sus propios whiskies.

Esta madera de roble americano también es utilizada para añejar diferentes tipos de vinos, como malbec, jerez u oporto, y cervezas.

Quercus Rober – Roble común (mal llamado europeo)

Quercus Rober - Roble común (mal llamado europeo)

¿Por qué mal llamado roble europeo? Porque dentro de la categoría roble europeo, en realidad se engloban diferentes tipos de Quercus que crecen en Europa (desde el Norte de España hasta Noruega), pero también en Asia Menor y el norte de África.

La madera del roble común tiene una buena resistencia a la humedad y por eso fue utilizada, durante siglos, para la fabricación de barcos. Además, tiene una buena resistencia a los hongos y a las termitas. Esta madera es muy rica en taninos. De ahí que principalmente sea utilizada para añejar vinos.

Es muy probable que las primeras barricas que se utilizaron para almacenar y madurar el whisky, en el siglo XVIII, hayan sido construidas con madera de este árbol.

En la industria del whisky escocés e irlandés, las barricas fabricadas con esta madera, y luego de que hubieran añejado jerez, oporto o vinos no generosos, fueron muy utilizadas hasta mitad del siglo XX. Sin embargo, en la actualidad y dado sus altos costos, son raramente utilizadas para añejar, pero sí se utilizan para darle un finish al whisky.

Quercus Mongólica Crispula- Roble Japonés o Mizunara

Quercus Mongólica Crispula- Roble Japonés o Mizunara

Este árbol crece en Japón. Tarda más de 200 años en alcanzar su madurez y poder ser talado. Su utilización en la industria del whisky japonés data desde la década de 1930.

Tiene niveles extremadamente altos de vainillinas, pero es una madera suave y muy porosa. Su alta porosidad es responsable de que estas barricas sean muy propensas a fugas y se dañen fácilmente. Por eso, en la actualidad, la mayor parte del whisky japonés es añejado en barricas de roble americano o europeo y la madera Mizunara solo se usa para darles un finish a los whiskies.

Conclusiones

Hasta aquí hemos visto la historia de las barricas, los tipos de barricas que se utilizan para añejar whisky, como se fabrican y las partes que las componen, y los diferentes tipos de roble que se usan para fabricarlas. En el próximo artículo les voy a hablar de las características que aporta cada tipo de madera durante el añejamiento. Próximamente,  cerraré esta serie sobre las barricas de whisky con el tema del quemado y tostado que se les hace a las barricas.

Bibliografía

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